Cigarras anuales y periódicas: lo que debe saber

¿Alguna vez has escuchado el ensordecedor cantar de las cigarras en un caluroso día de verano? Pero, ¿sabías que existen cigarras anuales y periódicas? En este fascinante artículo, te contaremos todo lo que necesitas saber sobre estas intrigantes criaturas y cómo difieren entre sí. ¡Prepárate para adentrarte en el mundo de las cigarras y descubrir sus asombrosas particularidades!

Las cigarras periódicas «Brood X» surgieron la primavera pasada, pero las cigarras anuales están presentes todos los años. Aprende sobre ambos tipos de cigarras.

Cigarras anuales y periódicas: lo que debe saberImágenes de Gregory Adams/Getty
Cigarra periódica «Brood X» en Pensilvania

Mientras estaba parado afuera hablando por teléfono el otro día, tuve que pausar momentáneamente la conversación. ¡El canto de la cigarra en lo alto era demasiado fuerte para que yo escuchara a la persona del otro lado! Las cigarras periódicas «Brood X» surgieron a principios de esta primavera en muchos lugares del este de los EE. UU. Pero ahora las cigarras del día del perro, o cigarras anuales, están aquí, anunciando los últimos días del verano con su habitual confianza ruidosa. Es posible que no se dé cuenta de que las cigarras están presentes todos los años, en casi todas partes. De hecho, solo en América del Norte se encuentran casi 200 tipos de cigarras anuales.

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Cigarras anuales y periódicas: lo que debe saber
Una especie de cigarra anual en Florida

¿Qué es una cigarra?

Todas las cigarras son insectos que pasan por lo que se conoce como hemimetabolia, o metamorfosis incompleta. Cuando piensas en la metamorfosis, probablemente piensas en las mariposas y su ciclo de huevo, larva (oruga), pupa (crisálida) y adulto. Las cigarras se saltan la etapa de pupa. Su etapa larval, cuando se les conoce como ninfas, se gasta mayoritariamente bajo tierra. Así que la mayoría de la gente solo ve cigarras en su forma adulta, o encuentra su exuvia, la piel mudada que dejan atrás cuando mudan a esa forma. (¡Cómo es eso para muchas grandes palabras científicas!)

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Cigarras anuales y periódicas: lo que debe saberLawcain/Getty Images
Una ninfa de cigarra rodeada de piel muda vacía a la izquierda y una cigarra adulta madura con las alas secas a la derecha.

Diferencia entre cigarras anuales y periódicas

Las cigarras ponen sus huevos en las puntas de las ramas de los árboles. Las larvas eclosionadas caen al suelo, donde se entierran debajo del suelo y chupan la savia de las raíces de los árboles. La diferencia entre las cigarras periódicas y las cigarras anuales es la cantidad de tiempo que pasan alimentándose como ninfas bajo tierra. Las cigarras anuales pasan alrededor de 2 años comiendo bajo tierra. Los adultos emergen cada año para aparearse. Las cigarras periódicas comen y crecen durante 13 o 17 años, según la especie. Todas las cigarras periódicas emergen más o menos al mismo tiempo en esos años, generalmente a fines de la primavera. Este comportamiento, conocido como saturación de depredador, es en realidad una forma de defensa contra las muchas criaturas que consideran a las cigarras un tentempié sabroso. Cuando emergen tantas cigarras a la vez, es menos probable que cada cigarra individual sea devorada por un pájaro hambriento o un mapache.

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¿Por qué las cigarras hacen tanto ruido?

Los machos realizan cantos de cigarra para encontrar pareja. Su zumbido increíblemente fuerte (hasta 120 decibelios, casi lo mismo que una motosierra) es producido por una estructura en su exoesqueleto llamada timbal. Esencialmente, hacen clic en el tímbalo de un lado a otro a velocidades cada vez más rápidas. Sus abdómenes son casi huecos y solo sirven para amplificar tanto ese sonido que a veces se puede escuchar a una milla de distancia. Las cigarras macho en realidad tienen la capacidad de desactivar sus «orejas» (llamadas tímpano) ¡para que no se hagan sordos!

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¿Son peligrosas las cigarras?

Las cigarras son inofensivas para los humanos, incluso si su fuerte canto a veces es una molestia. Por lo general, no causan ningún daño duradero a los árboles, aunque pueden ocurrir algunas puntas doradas y marchitas cuando se ponen los huevos. Su abundancia, ya sea anual o periódica, los convierte en una parte importante de la cadena alimentaria. Muchas aves incluyen cigarras como una parte importante de sus dietas mientras se preparan para la migración de otoño. Algunos expertos en observación de aves y científicos se preguntan si la aparición de las cigarras periódicas «Brood X» esta primavera puede estar relacionada con una misteriosa enfermedad de las aves silvestres.

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